SETI 的历史 - 4

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<资料来源:The Origins of Project Ozma>


第4章:Ozma 项目的起源

正当 Morrison 和 Cocconi 揣摩着外星信号的同时,一位年轻的天文学家 Frank Drake 也在进行他自己的星际通讯研究。Drake 是西佛吉尼亚州 Green Bank 国家射电天文台(NRAO)的一名工作人员,当时,新成立的 NRAO 位于偏远的地区并没有射电望远镜。建造直径 140 英尺(42.672米)的碟状天线在当时来说是非常棘手的,它在许多年以后才被建成。当时作为权宜之计,NRAO 购买了一个直径 85 英尺(25.908 米)的射电望远镜,并于 1959 年 4 月开始运作。


Frank Drake 博士,摄于 20 世纪 90 年代
图片提供:SETI 研究所

作为 Green Bank 的一名初级工作人员,Drake 在 NRAO 参与了许多射电天文学项目。然而他对寻找外星文明非常入迷,毕业于康奈尔大学射电天文专业的 Drake 曾在昴宿星方向检测到一个强烈的疑似人工无线电信号。Drake 经过数周的分析得出结论是源于地球上的信号,但对于可能检测到地外文明的无线电信号的想法一直环绕在他脑海中。


1959 年 3 月,Drake 计算出如果利用现有的技术从地球发送出一个强大的无线电波信号,它可以被一个直径 85 英尺的射电望远镜在 10 光年距离检测到。换言之,Green Bank 的新射电望远镜有可能探测到 10 光年范围的信号,即使他们的发射器只和现在地球上的一般强大。 Drake 指出在 10 光年范围内有几个类似太阳的恒星。由于这些理由,他认为开始搜寻地外文明是合适的。


某一天,Drake 与他的同事在天文台不远处午餐并提出了自己的想法:能否使用 Green Bank 新建的射电望远镜进行外星文明搜寻?毫无疑问,Drake 运气很好,和 Jodrell Bank 射电天文台拒绝 Morrison 和 Cocconi 的情况不同,Green Bank 尚未投入使用,因此可以灵活的安排自己的未来计划。更幸运的是,NRAO 的代理主管 Lloyd Berckner 也出席了当天的午餐,同意了 Drake 的建议并安排上了日程。Drake 给这计划命名为“Ozma 项目”,典故来自李曼·法兰克·鲍姆(Frank L. Baum)的经典童话故事『绿野仙踪』中奥兹国的奥兹玛公主(Princess Ozma)。


Ozma 项目所用的射电望远镜
Green Bank 的直径 85 英尺射电望远镜,近期拍摄。图片提供:NRAO/AUI

接下来的数个月 Green Bank 很繁忙,但即便新的射电望远镜安装完成并开始收集数据后,Drake 和他的同事们仍继续为 Ozma 项目工作。为了节省费用,他们决定把注意力集中在氢元素 1420Mhz 频段,这是射电望远镜的常用工作频率,这么一来就只需要最低限度的变更现有设备。最后,专用于 Ozma 项目的花费没有超过 2000 美元。


在 1959 年年尾有两个事件加速了 Ozma 项目的开展。其中之一是任命 Otto Struve 为 NRAO 的第一任主管。Struve 在测量恒星自转的工作上非常有名,他认为在遥远的恒星轨道上会出现行星。在 Struve 的想法中,这只是从太阳系外行星到地外文明的一个小跨越:他全力支持 Ozma 项目。此外,他还带来了他广泛的关系网和他公众关系的才能。Drake 和他的同事们出于学术体面和精神安宁方面的考虑而选择把它作为一个秘密的项目,Struve 马上在麻省理工学院的一次演讲中把它公诸于众。“秘密被泄露了”数年后 Drake 回顾到。“现在回头看,让它泄露出来是最好不过了”。虽然随后的确有可怕的宣传浪潮,但如此一来得到了公众支持和宝贵的资金和设备捐赠。


另外一个事件就是 1959 年 9 月出版于自然杂志中的 Morrison 和 Cocconi 的文章。Drake 对于这些突出的研究人员做着与自己类似的工作感到非常欣慰。特别是 Morrison 和 Cocconi 在相同的搜索频率上提供了理论支持,而 Drake 选择 1420Mhz 这个频率是出于费用的节省。然而 Struve 关心的则是 Ozma 项目团队被剥夺了应有的荣誉,他敦促 Drake 尽快开始搜索行动。


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